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DIVISIONAL ROUND

Picks: Tom Brady ganará el Round 3 en New Orleans

Los ocho mejores equipos de la liga buscan los cuatro boletos a las Finales de Conferencia y en el Wild Card quedó demostrado que a la mitad de estos equipos no le importa jugar como visitante.

Picks: Tom Brady ganará el Round 3 en New Orleans
Butch Dill AP

¿Alguien tiene alguna duda de que este es el “Elite 8” de la NFL? Yo tampoco.

Los ocho mejores equipos de la liga buscan los cuatro boletos a las Finales de Conferencia y en el Wild Card quedó demostrado que a la mitad de estos equipos no le importa jugar como visitante.

Rams, Ravens, Buccaneers y Browns ganaron en patio ajeno y solo dos locales sobrevivieron en la primera ronda de los Playoffs: Bills y Saints.

Las rivalidades forman parte de la narrativa en los Juegos Divisionales.

Sean McVay (Rams) y Matt LaFleur (Packers) trabajaron juntos en Washington y luego McVay se llevó consigo a LaFleur a Los Ángeles. Se conocen a la perfección y ahora se miden por primera vez como head coaches.

Y luego están los duelos de quarterbacks: Lamar Jackson vs. Josh Allen, Tom Brady vs. Drew Brees e incluso Baker Mayfield vs. Patrick Mahomes.

Mayfield y Mahomes se miden apenas por segunda ocasión desde aquel épico duelo en el college en 2016.

En ese duelo entre Oklahoma y Texas Tech, Mayfield pasó para 545 yardas y siete touchdowns; Mahomes sumó 734 yardas y cinco envíos a las diagonales, en el triunfo de los Sooners, 66-59.

¿Un nuevo tiroteo en Arrowhead? Pronto lo descubriremos.

Por lo pronto, vamos a los picks de la Ronda Divisional:

L.A. RAMS EN GREEN BAY PACKERS (-7)

Para ganar, los Rams deben… evitar a toda costa irse abajo por un par de touchdowns y para ello tienen que jugar su mejor partido a la defensiva y dominar (otra vez) con el ataque terrestre.

Presionar a Aaron Rodgers es una obligación, por supuesto, pero Aaron Donald no está al 100%, así que el duelo clave será entre Jalen Ramsey y Davante Adams. Ramsey es el mejor cornerback de la NFL y Adams (115 recepciones, 18 touchdowns) ha sido simplemente imparable esta campaña.

A la ofensiva, los Rams necesitan otra gran actuación de Cam Akers (176 yardas combinadas contra Seahawks).

De sus dos quarterbacks lesionados, todo indica que el coach Sean McVay tendrá que ir a Lambeau Field con Jared Goff.

Para ganar, los Packers deben… frenar a Akers y cualquier otro intento de ataque terrestre de los Rams. Aunque tuvo un buen juego en sustitución de John Wolford en Seattle, Goff es un quarterback inconsistente y sus errores suelen ser costosos.

Con el juego por tierra de lado, la defensa de Green Bay podrá atacar sin miramientos a Goff con Za’Darius Smith (12.5 sacks), Rashan Gary (5), Preston Smith (4), Kingsley Keke (4), responsables de 25.5 de las 41 capturas de quarterback de los Packers en 2020.

El coach Matt LaFleur debe asumir que Ramsey limitará a Adams, así que el plan de juego debe incluir una buena dosis del tight end Robert Tonyan y el corredor Aaron Jones, pero otro wide receiver debe levantar la mano en el juego vertical y los únicos candidatos son Marquez Valdes-Scantling (690 yardas, seis touchdowns) y Allen Lazard (451-3).

El pick: LaFleur enfrenta a un rival muy similar a los 49ers, que hace un año destruyeron a Green Bay en el Campeonato de la NFC. La gran diferencia es que en esta ocasión el juego es en “Frozen Tundra”, donde Rodgers es prácticamente invencible. Packers 26-20 Rams

BALTIMORE RAVENS EN BUFFALO BILLS (-2.5)

Para ganar, los Ravens deben… ser los Ravens. Y eso significa correr el balón mejor que nadie y darle libertad a Lamar Jackson, quien tuvo un juego de 179 yardas aéreas y 136 terrestres (incluida una escapada de 48 yardas a las diagonales) en Tennessee.

Cuando los Bills tengan el balón, la defensa debe encontrar la manera de frenar a Josh Allen y presionarlo sin la necesidad de mandarle blitzes. Allen también puede correr y es un peligro en jugadas rotas.

Lo peor que le puede pasar al coach John Harbaugh es que el juego se convierta en un tiroteo.

Marcus Peters tendrá la misión de limitar las recepciones de Stefon Diggs, en uno de tantos duelos a seguir en Buffalo.

Para ganar, los Bills deben… poner a prueba a Lamar Jackson: ¿Puede ganar dos juegos en fila en los que se ve en desventaja? Con su triunfo de la semana pasada en Tennessee, Jackson está 1-6 cuando los Ravens pierden por 10 o más puntos. Un par de rápidos touchdowns pondrá de automático la presión en el joven quarterback de Baltimore.

Al igual que hicieron en 2019, los Bills deben mantener a Jackson en la bolsa de protección y evitar a toda costa sus escapadas. Porque cualquiera puede terminar en puntos. Una pieza clave será el linebacker Tremaine Edmunds, quien seguramente será el “espía” de Lamar.

El pick: Baltimore ha ganado seis en fila y Buffalo, siete. Estos son, para mí, los dos mejores equipos de la AFC en este momento y este debe ser un juego muy cerrado, en el que los intercambios de balón serán la diferencia. Pero este parece ser el año de Allen y no el de Jackson. Bills 24-23 Ravens

CLEVELAND BROWNS EN KANSAS CITY CHIEFS (-10)

Para ganar, los Browns deben… correr, correr, correr y correr toda la tarde.

Si un jugador tiene algo que probar en este juegio ese es Kareem Hunt, quien hace un par de años fue cortado por los Chiefs.

Hunt y Nick Chubb necesitan su mejor juego de la campaña para darle a los Browns la oportunidad de dar la gran sorpresa en Arrowhead. Entre noviembre y diciembre, solo en dos ocasiones la defensa de Kansas City permitió más de 100 yardas terrestres, en gran medida porque los Chiefs toman rápidas delanteras y obligan a los rivales a abandonar la carrera.

Un tiroteo contra Patrick Mahomes es una sentencia y una derrota segura.

Para ganar, los Chiefs deben… tratar de correr primero y pasar después. Mahomes no cerró la campaña regular en los estándares que le conocemos: cuatro intercepciones en los últimos tres y menos de 55% de pases completos en los dos más recientes.

Proteger mejor a su estrella es otra prioridad para el equipo del coach Andy Reid. En los juegos ante Miami y New Orleans, Mahomes fue capturado siete veces. El tackle izquierdo Eric Fisher tendrá las manos llenas con Myles Garrett (12 capturas y 18 golpes a los quarterbacks).

Frenar el ataque terrestre y poner el juego en manos de Baker Mayfield es, obviamente, una prioridad para los campeones.

El pick: Lo que Cleveland hizo en Pittsburgh fue impresionante, pero repetirlo en Kansas City será mucho más complicado. El récord de Andy Reid cuando tiene dos semanas para preparar un juego es de 26-4. Chiefs 31-24 Browns

TAMPA BAY BUCCANEERS EN NEW ORLEANS SAINTS (-3)

Para ganar, los Buccaneers deben… proteger a Tom Brady. En las dos derrotas ante New Orleans en la campaña regular, Brady fue capturado en seis ocasiones y golpeado otras 15 veces. Como resultado, sufrió cinco intercepciones.

En la escandalosa derrota por 38-3 en la Semana 9, el end Trey Hendrickson tuvo dos capturas, pero fue el tackle defensivo David Onyemata (cuatro golpes) quien estuvo toda la noche encima de Brady.

Con más tiempo en la bolsa de protección, Brady podrá echar mano de su arsenal, pero el hombre que podría hacer diferencia el domingo es Antonio Brown.

A la defensiva, Tampa Bay necesita frenar a Alvin Kamara y presionar a Drew Brees, quien, a diferencia de Brady, sí comienza a verse como un quarterback de más de 40 años.

Para ganar, los Saints necesitan… volver a dominar en las trincheras. Lo hicieron en los dos juegos de la campaña regular y necesitan hacerlo una tercera vez para avanzar al Campeonato de la NFC.

Involucrar a Kamara en el juego aéreo es una buena idea. Los Bucs no parecen tener un linebacker que pueda lidiar con la velocidad de Kamara y Brees siempre recurre a sus corredores cuando está en problemas.

Michael Thomas tuvo su primer touchdown de la campaña el domingo ante Chicago. Carlton Davis y el resto del perímetro de Tampa Bay tendrán una tarde muy ocupada con el estelar wide receiver de New Orleans.

El pick: la línea ofensiva de Tampa Bay hizo un buen trabajo ante el front-7 de Washington, uno de los mejores de la liga. Con esa protección y tiempo, Brady evitará perder tres veces ante el mismo rival en una misma campaña por primera vez en su carrera. Buccaneers 28-24 Saints

TRIPLE DE LA SEMANA

Ravens vs. Bills UNDER 50

Browns vs. Chiefs UNDER 57

Buccaneers vs. Saints OVER 51.5

CARRERA DE PICKS

La semana pasada

DeTocho: 4-2

Pirrón: 4-2

En la temporada

DeTocho: 183-79

Pirrón: 170-92

Contra el spread

La semana pasada

DeTocho: 2-4

Pirrón: 2-4

En la temporada

DeTocho: 123-133-6

Pirrón: 110-136-16