NFL

Steelers podría recuperar a JuJu Smith y James Conner ante Bills

Pittsburgh se aferra al último lugar de playoffs en la AFC pese a la prolongada ausencia de dos de sus mejores jugadores.

JuJu Smith-Schuster y James Conner
Thearon W. Henderson Getty Images

Los Steelers han ganado siete de sus últimos ocho juegos para convertir una temporada que inició 1-4 en improbable viaje a los playoffs. Y en una temporada en la que aparentemente todo los ha salido mal en cuestión de salud, Pittsburgh parece revertir su suerte en el momento más oportuno.

El lunes surgió un reporte al interior del equipo de que el wideout JuJu Smith-Schuster y el running back James Conner, ambos jugadores de Pro Bowl la campaña anterior, podrían entrenar esta semana después de una ausencia de tres juegos cada uno, con el objetivo de reaparecer en el crucial juego ante los Buffalo Bills el domingo por la noche.

Si bien aún es prematuro especular sobre la participación de Smith-Schuster y Conner en Pittsburgh, el simple hecho de que vuelven a los entrenamientos es un aliento de esperanza para un equipo que ha hecho de la filosofía del “siguiente hombre” un estilo de vida, de supervivencia, más bien.

Coincidentemente, Smith-Schuster y Conner no pisan el terreno desde la última vez que Pittsburgh sufrió un revés en el infame juego de jueves por la noche en Cleveland, de donde los dos salieron lesionados: JuJu con una conmoción y una rodilla lastimada y Conner reagravándose molestias previas en el hombro.

A pesar de las ausencias, Pittsburgh se ha mantenido por el sendero de la victoria ─las últimas dos con el pasador novato Devlin Hodges en los controles─ pero los posibles retornos de Smith-Schuster y Conner serían un importante aliciente para una anémica ofensiva que actualmente es la penúltima por pase y la 24ta por la vía terrestre.

A pesar de que Conner fue al Pro Bowl la campaña anterior en la que suplió de manera brillante la ausencia por una disputa contractual de Le’Veon Bell con 973 yardas por tierra y 497 yardas por aire y 13 touchdowns, el back de tercer año ha tenido una serie de problemas en 2019 para mantenerse saludable.

Conner se mantiene como el líder corredor de Pittsburgh con apenas 390 yardas y cuatro touchdowns y está lejos de ser el protagonista del ataque de los Steelers que fue el año pasado. En 10 juegos este año, solo ha tenido más de 16 acarreos en un juego esta temporada, mismo en que superó la barrera de las 100 yardas por única ocasión en la campaña.

Smith-Schuster, MVP del equipo la campaña anterior con 111 recepciones para 1426 yardas y 7 touchdowns, ha tenido problemas similares este año con apenas 38 recepciones para 524 yardas y tres anotaciones en 10 partidos. Lastrado por la ausencia de Antonio Brown del otro lado de la ofensiva, y con pasadores inexpertos del otro lado de los envíos, el wideout de tercer año rara vez ha figurado en el ataque de Pittsburgh.

Pero el posible retorno de ambos podría incrementarle la peligrosidad, o al menos darle profundidad, a una ofensiva que va a requerir todas las armas disponibles ante un equipo de Buffalo que actualmente los aventaja por un juego en la lucha por el primer comodín de la AFC gracias a una virtuosa defensiva que es la segunda mejor en puntos admitidos de toda la NFL.