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NBA

¿Qué fue de Butch Lee, el primer latino que jugó en la NBA?

Butch Lee, Puerto Rico, NBA

El puertorriqueño, campeón con los Lakers en 1980, abrió el camino a los basquetbolistas latinos en la máxima liga de baloncesto mundial.

Estados Unidos

"La NBA era un mundo prohibido para mí. De chiquito no pensaba tan grande”. Alfred Lee no creía en que llegaría al nivel más alto del baloncesto mundial, como aceptó en una entrevista al diario El País en 2014. Nacido en Santurce en 1956, criado en Harlem, hijo de un empleado de seguridad y una enfermera, 'Butch' sintió que tenía el mundo a cuestas. Admirador de las estrellas de los Knicks, Walter Frazier y a Earl Monroe, se abrió paso en un ambiente en el que jugar al baloncesto era una desconexión de la realidad. Vaya, era Harlem.

Comenzó a despuntar gracias a su actuaciones en la DeWitt Clinton High School, donde atrajo la atención de la Marquette University, a la que se integró en 1974 y para la que jugó hasta 1978. Ahí llegó la explosión de 'Butch'. Fue campeón nacional de la División I de la NCAA y elegido como el mejor jugador del Final Four. Dicha actuación, aunado a su participación en los Juegos Olímpicos de 1976, defendiendo los colores 'boricuas', le confirieron un lugar en el draft de la NBA. Los Atlanta Hawks lo seleccionaron en primera ronda de cara a la temporada 1978-1979. Empezó el curso en Georgia y lo terminó en Cleveland, pues fue traspasado a media temporada. En total, logró promedios notables de 9.5 puntos, 1.5 rebotes y 3.6 asistencias para su curso debut. En Cleveland, de hecho, sumó 11.5 unidades de media en aquel año.

Se quedó en Cleveland durante la primera mitad de la nueva temporada, pero una rotura de ligamentos de rodilla, que obligó a intervención quirúrgica, le alejó de las duelas. En plena recuperación, fue transferido a los Lakers, aunque no apareció vestido de púrpura y oro sino hasta la recta final del curso. En total, jugó 11 partidos con los angelinos y compartió vestidor con Kareem Abdul Jabbar y Magic Johnson, 'Butch' fue integrante de un equipo mítico. 11 encuentros con 1.3 puntos y 2.8 minutos de media; tres de sus apariciones fueron en playoffs aunque solo durante la serie de primera ronda frente a los Phoenix Suns. Con el anillo de campeón en su dedo, 'Butch' dejó la NBA para volver a Puerto Rico y hacer carrera en multitud de equipos, como Brujos de Guayama y Leones de Ponce. Ya había cumplido, e incluso superado, su sueño: "Es un orgullo para mí, y más para mi familia. Rompí una barrera, demostré que se podía soñar con llegar a otro nivel".

Retirado desde 1990, 'Butch' ha compaginado la enseñanza del baloncesto con la dirección técnica. Intercambia sus estadías entre Puerto Rico y el Estado de Carolina. Fundó una empresa de rótulos y gestiona su propia academia de basquetbol, en la que monitoriza y moldea a los nuevos talentos de la duela en 'La Isla del Encanto'. Guarda su sortija de campeón en una caja de seguridad y de cuando en cuando se da una vuelta por las arenas de la NBA para ver de cerca a los nuevos ídolos. "Yo fui el primero, y el primero siempre tiene su espacio en la historia”, sentenció a El País, siempre orgulloso de su legado.

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