Carolina Panthers

Efe Obada y su increíble viaje a la National Football League

Efe Obada con los Panthers

Panthers.com

El ala defensiva nigeriano fue abandonado en Inglaterra; el programa internacional de la NFL lo llevó a Carolina y su debut fue espectacular.

Que un hombre nacido en Nigeria juegue en la NFL no es ninguna novedad. Ejemplos hay varios. Tan sólo esta campaña están el receptor Nelson Agholor (Eagles), los linebackers Jeremiah Attaochu (49ers), Samson Ebukam (Rams) y el tackle defensivo David Onyemata (Saints), entre otros.

Pero llegar a la NFL de la manera en la que lo hizo Efe Obada es sencillamente increíble. Es la mejor historia de la liga este año. Digna de libro y película.

Obada nació en Nigeria, pero se mudó a Holanda cuando tenía unos ocho años de edad. Vivió con su madre un par de años y luego, mediante engaños, un traficante de personas lo llevó a Inglaterra, donde se suponía cuidaría de él y su hermana.

Lo que realmente hizo fue abandonarlos en las calles del este de Londres, dejándolos a su suerte.

Un guardia de seguridad en el edificio en el que se suponía nos íbamos a quedar nos ayudó a contactar a mi madre, quien luego hizo algunos arreglos con una mujer que acababa de conocer para que nos acompañara”, narró Efe.

Pero ese acuerdo rápidamente se rompió y Efe y su hermana “rebotamos de casa en casa hasta que llegamos a la edad de vivir solos”.

Pero los problemas sólo se acumulaban: no podía continuar con su educación ni obtener un empleo porque no tenía documentos.

Empecé a juntarme con las personas equivocadas en un esfuerzo por encajar [en la sociedad] y sobrevivir. Algunas malas elecciones me llevaron a meterme en problemas, y fue entonces cuando decidí cambiar mi vida”, dijo.

Y así fue como, a los 22 años de edad, se reencontró con viejos amigos. Uno de ellos lo invitó a una de sus prácticas en los London Warriors, un equipo amateur de football.

Instantáneamente me enamoré del juego, y lo vi como una válvula de escape para sacar algo de mi enojo. El coach Aden Durde me arropó y, mientras buscaba un puesto como coach interino con los Dallas Cowboys, se daba tiempo para entrenarme”, recuerda Efe.

Después de jugar únicamente cinco partidos con los Warriors, Obada fue firmado durante la pretemporada 2015 por los Cowboys (recomendado por Durde) y pasó el resto de la campaña en la escuadra de prácticas.

La transición al football fue la cosa más difícil, pero más gratificante que he hecho en mi vida. Tenía que aprender todo: las reglas, los términos, la técnica”, aseguró.

Varias veces fue cortado y así como en su infancia fue “rebotando” de casa en casa, en la NFL lo hizo de equipo en equipo.

Firmó con los Kansas City Chiefs y luego con los Atlanta Falcons, con los que participó en el training camp 2016.

Desafortunadamente, no me quedé en un equipo para la temporada 2016. Sin embargo, me tomé el tiempo de aprender el juego y trabajar en mis debilidades para tener una mejor oportunidad al año siguiente”, dijo Efe.

En ese 2016 entró al Programa Internacional de la NFL. El año pasado, ese programa le otorgó a los Carolina Panthers un lugar extra en la escuadra de prácticas. El lugar de Efe Obada.

El coach Ron Rivera mantuvo a Obada y en la pretemporada 2018 el ala defensiva nigeriano comenzó a hacer jugadas que sorprendió al staff de entrenadores.

Obtuve mi primera captura de quarterback en la NFL en el juego de pretemporada contra los Houston Texans”, recordó Efe.

Terminó los partidos de exhibición con dos tacleadas para pérdidas de yardas y cinco golpes a los pasadores, estadísticas que fueron suficientes para ganarse un puesto en el roster final de 53 jugadores.

El domingo, ante Cincinnati, hizo su debut oficial en la NFL. Y fue una locura.

Obada tuvo una intercepción, una captura y presionó dos veces a Andy Dalton en el triunfo de Carolina 31-21 sobre los Bengals. De hecho, había logrado una captura que terminó en fumble durante el segundo cuarto, pero cuando se revisó la jugada con la repetición instantánea se declaró pase incompleto.

Como sea, su brillante debut fue premiado con el nombramiento de Jugador Defensivo de la Semana en la NFC.

He estado trabajando duro, he estado orando y he estado esperando esta oportunidad”, dijo Obada al final del partido. “Cuando me llamaron, supe que tenía que aprovecharlo al máximo. Toda la semana la pasé estudiando videos y con algunas de las cosas que vi, lo demás fue instintivo. Sabía lo que venía”.

Tiene 26 años de edad y quiere que su historia sirva como inspiración a otros chicos que hoy viven lo que él sufrió en Inglaterra.

Mi viaje a la NFL no ha sido tradicional y mi vida antes del football puede parecerle extraña a algunos, pero muchos jóvenes han estado y siguen en la misma situación en la que una vez estuve. Mi esperanza es ser una inspiración para cualquiera que esté pasando por lo que una vez pasé. También espero convertirme en un contendiente en la NFL y continuar mejorando como jugador y como hombre”.

Es una inspiración para todos.

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